James Harden domina su momento digno del Más Valioso

La necesidad fue la madre de un momento histórico para James Harden en la noche del martes. 

Los Houston Rockets tenían a dos de sus titulares fuera de acción (la coestrella de Harden, Chris Paul, se recuperaba de una lesión en su ingle y Trevor Ariza estaba fuera con molestias en su corva), aparte que Eric Gordon, el sexto hombre de alta productividad de los Rockets, jugó apenas por 10 minutos en blanco, antes que un fuerte dolor de espalda lo obligó a dejar la cancha. 

Más allá de la epidemia de lesiones, los Rockets no podían darse el lujo de perder en casa ante el modesto Orlando Magic, al encontrarse en plena búsqueda de alcanzar a los Golden State Warriors en la pizarra de la Conferencia del Oeste. Más que en cualquier otro momento de la presente temporada, Harden debía cargar con su equipo en hombros.

Y vaya que si cumplió. 

Harden registró el primer triple-doble de 60 puntos en la historia de la NBA, y los Rockets necesitaban toda esa productividad. Su triple con un paso atrás, faltando 45 segundos en el reloj (el cual rompió el récord de la franquicia de mayor cantidad de puntos en un partido, el cual era propiedad hasta entonces de Calvin Murphy) fue el toque final para asegurar la sufrida victoria de Houston, 

También se trató de un momento digno de considerar a la hora de votar por el Jugador Más Valioso. Esa actuación sin precedentes parecía consolidar a Harden, quien estuvo en el segundo lugar de los votos por segunda ocasión en su carrera, como el principal candidato para obtener el palmarés. 

Ciertamente, hay otros candidatos dignos de consideración. Los recientes ganadores del Más Valioso (a saber, LeBron James de Cleveland, Stephen Curry y Kevin Durant de Golden State y Russell Westbrook de Oklahoma City) son todos merecedores de ser mencionados en la discusión una vez más. 

James, cuatro veces ganador del Más Valioso, fue quizás el favorito, luego que los Cavaliers consiguieran 18 victorias en 19 ocasiones. Sin embargo, sus probabilidades se han desvanecido con un Cleveland ahogado en la mediocridad durante el último mes. Westbrook, la máquina de conseguir triples-dobles, asciende dentro del debate con la reciente encendida del Thunder. No obstante, un lento comienzo será difícil de superar para las aspiraciones del Más Valioso en la campaña anterior.

¿El momento MVP de Harden? 

La actuación de James Harden de 60 puntos, 10 rebotes y 11 asistencias ante el Magic podría ser el momento decisivo de una gran campaña de MVP para el All Star de los Rockets.

Harden El resto
Puntos 60 54
Asistencias 11 6*
FG 19-30 20-47
FT 17-18 6-10
* Ningún otro Rocket tiene + de 2 asistencias

Es muy probable que Curry y Durant se dividan los votos. Además, Curry ha estado ausente durante 15 partidos, más que cualquier otro ganador del premio al Más Valioso en las tres últimas décadas. Kyrie Irving, de Boston, y Giannis Antetokounmpo, de Milwaukee, crearon ciertas expectativas con sus desempeños a principios de la zafra y podrían ser mencionados nuevamente en la conversación si llegan a tener fuertes finales de temporada. 

A pesar de todo lo anterior, ninguno de ellos cuenta con argumentos tan válidos como los de Harden, en el momento en el cual la campaña está próxima al receso del Juego de Estrellas; incluso, con una lesión en la corva que lo obligó a estar fuera de acción durante siete partidos. 

“No quiero hablar al respecto”, expresó Harden cuando un reportero le mencionó sobre los puntos válidos que tiene la súper estrella de los Rockets a fin de ganar el premio esta temporada. “Es demasiado temprano”.

Sin embargo, su actuación ha hablado suficiente por él. He aquí las razones por las cuales Harden se está ubicando en un lugar meritorio para así alzarse con el palmarés al Más Valioso. 

Una producción histórica

Harden mejoró su productividad de forma significativa luego de haber quedado en el segundo puesto en la NBA en anotación durante la campaña anterior. Su promedio de puntos por partidos ha ascendido a 31.6, el mejor de su carrera y primero en la NBA, con ritmo para superar el récord de la franquicia en una campaña, impuesto por Moses Malone. Además, Harden es más eficiente que nunca como el indiscutible de los Rockets a la hora de encestar. 

¿Qué tan peculiar es la situación actual de “La Barba”? De acuerdo con Basketball Reference, se han producido seis temporadas en las cuales un jugador tiene promedio de por lo menos 31 tantos por partido, con un porcentaje de encestes mayor a 54. Las leyendas en esa lista: Kareem Abdul-Jabbar (1970-71 y 1971-72), Michael Jordan (1988-89, 1989-90 y 1990-91) y Kevin Durant (2013-14). Dichas temporadas resultaron en cuatro premios al Más Valioso, siendo Jordan en 1988-89 y 1989-90 la excepción.

Durant es el único jugador en la historia de la NBA en promediar dicha cantidad de puntos con un porcentaje de encestes real mayor al 62.2 de Harden. 

Harden se unió a Abdul-Jabbar y Wilt Chamberlain como los únicos jugadores en la historia de la NBA en anotar por lo menos 20 puntos durante los primeros 35 encuentros de una temporada. Ha anotado 20 tantos en todos sus compromisos de la presente campaña excepto uno y sumado 50 en cuatro oportunidades. Eso incluye el inédito triple-doble de 60 puntos y una obra maestra de 56 tantos y 13 asistencias para la victoria de los Rockets sobre el Utah Jazz el 5 de noviembre, en la cual Harden encestó de 19-25 desde la cancha, uniéndose así a Chamberlain como los únicos jugadores en sumar 50 puntos y 10 asistencias con un porcentaje de encestes de por lo menos 75 por ciento. 

Harden, quien fue líder en asistencias de la NBA en la pasada zafra con 11.2 por partido, ha caído, de forma predecible, en dicha categoría tras compartir la responsabilidad de crear jugadas al lado de Chris Paul. Sin embargo, Harden sigue ubicado en el tercer puesto en la liga con 9.1 asistencias por partido, un número sorprendentemente peculiar para un anotador tan profuso.

Harden se encuentra a paso suficiente para convertirse en el cuarto jugador en la historia de la NBA en promediar por lo menos 30 puntos y 9 asistencias en una temporada; igualando a Russell Westbrook, Tiny Archibald y Oscar Robertson (seis ocasiones).

Su defensiva… ¡y lo decimos en serio!

Vayan y ríanse si así quieren. Sean incrédulos y busquen ese video tan largo en YouTube del juego de Harden de hace varios años en el cual mostraba una defensiva, pues, indiferente. 

Aunque usted no lo crea, Harden ha tenido un rol clave dentro de la drámatica mejoría de la defensiva de los Rockets en esta campaña. No se confundan, la llegada de los versátiles defensores PJ Tucker y Luc Mbah a Moute han sido el factor fundamental en el ascenso de los Rockets desde el puesto 18 en eficiencia defensiva la pasada temporada al décimo en la actual, lo cual era objetivo para Houston trazado desde la pretemporada. Los esfuerzos y efectividad de Harden han sido elementos críticos para establecer el estilo defensivo de “cambiar todo” en Houston. 

Los oponentes solían intentar atacar contra Harden en muchas oportunidades, debido a su reputación a la defensiva y esperando así quitarle algo de energía al obligarle a trabajar fuertemente en ese aspecto. Harden, quien tiene promedios topes en su carrera en robos (1.9) y bloqueos (0.7) por partido, ha estado consistentemente satisfaciendo las expectativas. 

De acuerdo con las estadísticas de NBA.com, Harden ha permitido 0.72 puntos por posesión como defensor en aislamiento esta temporada antes del triunfo del jueves sobre los San Antonio Spurs, quedando en el porcentaje 82.1 de la liga. Eso significa que Harden es el mejor defensor en aislamiento entre los 25 jugadores que han sido objetivos de sus contrarios en mayor cantidad de ocasiones durante la presente campaña. A fines de comparar, vale mencionar que James y Curry han permitido 1.02 y 1.00 puntos por posesión en aislamiento, respectivamente (dentro de los porcentajes 27.9 y 29.8). 

Harden ha permitido solamente 0.59 puntos por posesión cerca del poste, lo cual lo ubica en el porcentaje 91.9. Marc Gasol, ala-pívot de los Memphis Grizzlies y ex Jugador Defensivo del Año, es el único defensor que ha permitido menos puntos en jugadas cerca del poste entre los 51 jugadores que han protegido durante 50 posesiones de este tipo. 

“Su defensiva cerca del poste es tan buena como la de cualquiera”, expresó Mike D’Antoni, entrenador de los Rockets, con respecto a Harden. “Por ello, podemos defender con él todo el tiempo. Es un arma importante… Siempre he pensado que es muy buen jugador. Ahora ha mostrado mayor calidad todo el tiempo. Se trata de que nosotros entendamos lo siguiente: ‘Sí, así debemos ganar, así es que debemos ganar partidos importantes’. Él quiere ganar, siempre lo ha querido. Ahora, creo que todos estamos más enfocados y pensamos: ‘Bien, esto es con lo que contamos para ganar’. Ha asumido nuestra mentalidad y está haciendo un gran trabajo”. 

Los Rockets están arrollando 

Los tres primeros equipos en la pizarra de ambas conferencias cuentan con varios All-Star en sus rosters, con una sola excepción: los Rockets de Harden, quienes tienen el segundo mejor récord de la NBA con 37-13. De mantener este ritmo, alcanzarían 61 victorias, lo cual representaría una nueva marca histórica para la franquicia. 

Es cierto que Paul pudiera estar haciendo su décima aparición en Juegos de Estrellas de no ser por sus lesiones. Sin embargo, Harden merece reconocimiento por mantener a la nave de los Rockets viento en popa durante los 18 encuentros en los cuales Paul ha estado ausente. Houston tiene marca de 11-7 sin Paul, lo cual los colocaría a ritmo de alcanzar 50 triunfos en toda una temporada. El ala-pívot Clint Capela estuvo fuera de acción en dos de dichas derrotas. 

La actuación histórica de Harden en la agónica victoria del martes sobre el Magic fue la continuación de la historia continuada durante gran parte de la temporada en la cual Harden ha cargado con la mayor responsabilidad en los Rockets cuando Paul no puede estar presente. Harden tiene promedio de 33.8 puntos y 10.3 asistencias en los 18 partidos sin Paul.

 

Tal como Paul lo dijo en un video publicado en redes sociales en la noche del martes: “¡Sí, MVP! ¡Sí!”

No importa que Harden desee evitar el tema en el presente punto de la temporada. Sus compañeros y el resto de la NBA están tomando nota. Editor, catrachosports.com


Greg Moraga: Asociado AIPS No. NCA00692


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